Construction Innovation Day 2018

Deux mondes. Une solution.

Mme Pissenlit

Chez Continental, la recherche de matériaux innovants s'est étendue jusqu'au modeste pissenlit, une plante qui peut servir à fabriquer du caoutchouc – pour des pneus particulièrement écologiques. La chercheuse en matériaux Carla Recker veut contribuer à faire du pissenlit un matériau révolutionnaire.

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Les pneus sont noirs et ronds, tout comme tout pneu « traditionnel ». Les pissenlits qui apparaissent subtilement en relief sur les flancs sont le seul indice de l'origine du matériau, abstraction faite de l'emblème vert et jaune de la marque « Taraxagum », dérivée du nom botanique de la plante. Au centre technologique Continental de Stöcken à Hanovre, Carla Recker regarde fièrement le pneu exposé dans la salle de conférence, un pneu qui a été fabriqué il y a tout juste deux semaines à l'usine d'Aix-la-Chapelle. Carla, docteure en chimie et responsable de la chimie des matériaux chez Continental, était sur place lorsque le pneu est sorti du moule : « Même la veille, nous n'étions pas tout à fait sûrs que cela fonctionnerait. » On comprend donc aisément que Carla n'ait pas beaucoup dormi cette nuit-là. Pour le prototype, ses collègues ont passé des semaines à extraire le caoutchouc des racines de pissenlit. Et pendant des mois, ils ont fait des expériences en laboratoire pour trouver comment utiliser le nouveau matériau pour remplacer le caoutchouc naturel de l'hévéa, que l'on trouve dans tous les pneus mélangé à du caoutchouc synthétique. Cela s’est accompagné d’un gros travail administratif, car Carla travaille depuis 2007 avec l'Institut Fraunhofer de biologie moléculaire et d'écologie appliquée à l'Université de Münster.

Ce dur labeur a porté ses fruits puisque les premiers pneus au pissenlit font désormais « chauffer le bitume », même s’il ne s’agit pour le moment que du bitume des pistes d'essai de Continental. La production du nouveau pneu ne commencera pas avant 2020 au plus tôt. Carla Recker a du mal à cacher son enthousiasme et ses yeux s'illuminent lorsqu’elle évoque un détail après l’autre. D'abord quelques informations sur le pissenlit lui-même : l’espèce de pissenlit utilisée par Continental, le pissenlit russe, a été modifié par les chercheurs de l'Institut Fraunhofer pour qu'il produise davantage de sève et puisse être cultivé en grande culture. L’objectif est d'obtenir des racines de pissenlit aussi grandes que des betteraves à sucre. Cette mission est confiée à des agriculteurs de Bavière et de Saxe qui cultiveront des pissenlits dans des champs expérimentaux. « Nous devrons patienter d’une saison de végétation à l’autre en espérant qu’il n’y ait pas d'inondations ni d’autres catastrophes entre deux saisons », dit en souriant la chercheuse de 49 ans, qui paraît plus jeune que son âge en jean et sneakers. En parallèle de son travail chez Continental, Carla a étudié la technologie environnementale, un domaine qui lui est très utile aujourd’hui quand elle est confrontée à la biologie et à l'agriculture.


« Experte de l’ombre »


L'équipe de Carla a récemment été récompensée pour son travail à Munich, en Allemagne, quand le « projet pissenlit » a remporté le GreenTec Award, le prix environnemental et économique le plus prestigieux d’Europe. « Ce fut assurément un des temps forts de ma carrière », déclare Carla avec un grand sourire. « Sinon, les fruits de mon travail ont plutôt tendance à rester dans l'ombre, même s'ils font partie de nombreux produits. » En plaisantant, elle dit qu'elle a parfois comme un tampon sur le front indiquant « Experte en matériaux de l’ombre ».

En réalité, obtenir du caoutchouc à partir de pissenlits n'a rien de nouveau : le premier brevet pour ce procédé a été déposé en 1905. Les collègues de Carla Recker ont également trouvé deux dossiers sur les pissenlits dans les archives de Continental. « Mais les recherches ont été abandonnées, parce que ce n'était pas viable économiquement », explique-t-elle. Aujourd'hui, les choses semblent un peu différentes : « Nous avons réalisé une analyse de rentabilité et, selon les données actuelles, c'est viable. » En outre, le pissenlit est une plante peu exigeante qui peut également être cultivée dans un climat nord-européen et sur un sol pauvre. Cela évitera les longs trajets depuis les plantations d'hévéas dans les régions tropicales, et il n'y a aucune concurrence avec la culture de denrées domestiques. La culture du pissenlit offre d’autres avantages environnementaux, notamment la capacité du caoutchouc de pissenlit à répondre à la demande mondiale croissante de caoutchouc sans avoir à sacrifier davantage de forêts tropicales pour la plantation d'hévéas. Cela réduira l'empreinte carbone et développera la biodiversité – deux facteurs qui ont également convaincu le jury du GreenTec.


Le pouvoir des fleurs à grande échelle


Les pneus de camions représentent potentiellement un marché énorme pour le nouveau matériau : les pneus de camions pèsent entre 70 et 80 kilos, dont 30 à 40 % de caoutchouc naturel, un chiffre bien plus élevé que pour les pneus de voitures. Toutefois, Carla Recker ne croit pas que les pneus Continental seront un jour fabriqués à partir de caoutchouc de pissenlit uniquement. Pour des raisons économiques et de sécurité, les pneus doivent être fabriqués à partir d'une combinaison de différentes matières premières, mais avec une durabilité maximale. « Et les pissenlits y contribueront considérablement. »

Un système pilote est en cours de construction ; il pourra être utilisé pour fabriquer du caoutchouc de pissenlit en quantité industrielle. « Nous n'en sommes encore qu'aux premiers balbutiements », explique Carla. Il faudra beaucoup d’endurance ainsi qu’un solide soutien de la part de l'entreprise. Enfin, de tels projets à long terme sont très rares dans l'industrie. En tant que chef de projet, Carla est ravie que « tout le monde soit derrière nous ». Il n'y a aucun doute que sa fascination pour les pissenlits et l'énorme énergie qu'elle dégage ont été déterminantes pour les convaincre.

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